Prije samo devet mjeseci New Orleans je zahvatila depresija. Dugogodišnja najveća zvijezda Anthony Davis zatražio je odlazak iz kluba, a tadašnji generalni menadžer Dell Demps nije uspio realizirati trade do kraja prijelaznog roka i Pelicansi su se našli u limbu.

Iako više nije imao želju igrati za svoj matični klub, odnosno onaj koji ga je izabrao kao prvi izbor na draftu, Davis je morao ostati do kraja sezone i participirati u utakmicama. Pelicansi su zatražili od lige da im dopusti uklanjanje Davisa s rostera, ali brzo su upozoreni da će svako njegovo izbivanje s parketa, ako se ne radi o ozljedi, koštati 100 tisuća dolara.

Prvi je ''platio glavom'' Demps, koji je nakon osam sezona u klubu ostao bez posla. Njegova krivica nije bila samo ne činjenje ničega, nego i činjenica da svih tih godina nije uspio složiti momčad oko izvanserijskog centra. U NBA-u je to grijeh za koji nema oprosta, jer New Orleans je u Davisovoj eri samo dvaput ušao u doigravanje.

Novi početak

Prema tome, momčad je bila spremna za resetiranje i novi početak, iako je rekonstrukcija u NBA-u jedan od najtežih i najzahtjevnijih poslova. Nešto s čime mnogi vode borbu godinama. Međutim, potez koji je automatski dao naslutiti kako se spremaju bolja vremena je angažman novog izvršnog predsjednika i čelnog čovjeka za košarkaške operacije David Griffina.

Bivši generalni menadžer Cavsa stekao je dobru reputaciju u Clevelandu. On je bio autor razmjene za Kevina Lovea i slaganja velike trojke koja je skinula prokletstvo te donijela gradu prvu NBA titulu. Osim toga, konstruirao je roster koji je igrao četiri finala zaredom. I što je najvažnije – ima viziju.

Međutim, ono što je Griffinu trebalo je sreća na draftu kako bi mogao što bolje utopiti Davisa. Premda su imali samo šest posto šanse za prvi izbor, draft lutrija nije mogla bolje pomaziti Pelicanse serviravši im na pladnju Ziona Williamsona. Tako je New Orleans i prije nego što je službeno ostao bez Davisa dobio najveće atletsko čudo prirode još od LeBrona Jamesa.

No da bi stvari oko Williamsona funkcionirale ne smiju se ponoviti iste pogreške. U klubu su od starta počeli smanjivati očekivanja za rookie sezonu, iako se radi o franšiznom igraču od kojega se u budućnosti očekuje da se nosi s očekivanjima.

U današnjoj košarci bez izrazitih pozicija, gdje se traži da svatko može pokrivati više njih, Williamsona se može koristiti kao screenera (onog koji postavlja blok) ili igrača s loptom u pick and rollu. Da bi Williamson dosegao svoj puni potencijal i došao do izražaja u tranziciji, bit će potrebno igrati brzu i napadačku košarku s više natprosječnih šutera u petorci. Time se mladoj zvijezdi omogućuje uloga point forwarda, igrača na poziciji krila s odgovornostima playmakera.

Dobro što su treneru Alvinu Gentryju napadačke postavke jedna od pozitivnijih karakteristika. Uvijek je znao bolje posložiti napad i izvući maksimum od svojih igrača na tom dijelu terena. Ovaj put u rukama će imati spoj mladosti i iskustva bez prevelikih očekivanja. U paketu iz Los Angelesa dobio je otpisane, ali motivirane igrače koji će imati priliku pokazati da je netko pogriješio u njihovoj procjeni. S time da Lonzo Ball, Josh Hart i Brandon Ingram neće biti pod pritiskom kao u Lakersima.

Zion ''nije ovdje da spašava klub''

Glavni igrač Pelicansa na obje strane terena momentalno je veteran Jrue Holiday, koji iza sebe ima dvije najbolje sezone u karijeri i koji je u zadnje dvije godine uvršten u najbolju obrambenu petorku i drugu najbolju obrambenu petorku s prosjekom od oko 20 poena po utakmici. Dobro je da ovi mlađi za početak neće morati nositi taj teret, ali nitko ih neće zaustavljati u tome da preuzmu kormilo.

Gentry je najavio da Williamson nije ovdje da spašava klub, iako je njegovim izborom na draftu New Orleans dobio pojas za spašavanje. Od bivše zvijezde Dukea tražit će se da doprinosi na svim poljima, da bude Draymond Green ovih Pelicansa s potencijalom da jednog dana izraste u ponajboljeg igrača lige. No, ispalo je kako Williamson nije jedini novak o kojem će se pričati.

Razlog za uzbuđenje su još tri ovogodišnja izbora drafta, Nickeil Alexander-Walker, Jaxson Hayes i Marcos Louzada Silva. Prva dvojica su već ''kliknula'' zajedno na Ljetnoj ligi. Kada Alexander-Walker nije pogađao, izgledalo je kao da traži Hayesa bliže košu. Odlično su vrtjeli pick and roll i najavili da bi mogli formirati vrlo interesantan dvojac.

Još jedan prodorni rookie je ''Didi'' Louzada, koji je unatoč tome što je izabran kao 35. na draftu već pokazao karakteristike modernog igrača. Dobro je šutirao za tri poena, imao je aktivne ruke i bio na liniji dodavanja u obrani kako bi presjekao loptu. No iako su sva trojica impresionirala, trebat će malo pričekati prije nego ih vidimo u ozbiljnim minutama.

Dotad će mlada jezgra imati što naučiti od novopridošlih JJ Redicka, Derricka Favorsa i Nicole Mellija. Trojice iskusnih igrača koji odmah mogu uskočiti u svoje uloge i doprinositi od prvog dana. Redick je idealno pojačanje za momčad kojoj nasušno treba prvoklasni šuter, Favors podcijenjen izbor za startnog centra, a Melli vrlo koristan backup na visokim pozicijama.

Od te trojice lako moguće da Favors bude čovjek koji će od prvog dana biti među produktivnijima. Radi se o igraču koji je zadnjih sezona imao uspona i padova igrajući u petorci zajedno s Gobertom, ali kad je igrao sam u ulozi ''petice'', stvari su izgledale drugačije.

Prošle sezone, kad nije bilo Goberta na parketu, bilježio je 21,4 poena, 14 skokova, 2,5 blokade, i 1,2 ukradene na 75 posjeda. Od njega se tražilo da dosta igra izvan svoje pozicije, a sad bi trebao imati više prostora za isticanje svojih karakteristika, obrane, štićenja obruča i realizacije na pet metara od koša.

Plus redizajniranih Pelicansa je i pojačani trenerski stožer. Ofenzivni trener Chris Finch imenovan je novim pomoćnikom, dok je za defenzivni dio terena došao provjereni Jeff Bzdelik, autor Houstonove elitne obrane iz sezone kad su Rocketsi bili udaljeni jednu pobjedu od skidanja Warriorsa.

Također, u klub se nakon jedne godine izbivanja vratio Jamelle McMillan, koji će biti zadužen za razvoj igrača, dok je za novog GM-a i desnu Griffinovu ruku izabran bivši košarkaš Trajan Langdon. Griffin se čak pobrinuo i za promjenu medicinskog stožera, gdje je angažirao vrhunskog stručnjaka Aaron Nelsona, koji je stigao nakon 26 sezona u Sunsima. Nelson je poznat po tome što je produžio karijeru nekih od najboljih igrača poput Granta Hilla, Stevea Nasha i Shaquillea O'Neala.

Nakon sezone u kojoj je ostvaren omjer 33-49, New Orleans teško da će imati znatno bolji rezultat. Možda ne toliko zbog njih koliko zbog zaoštravanja konkurencije na Zapadu, ali ova sezona je dobar trenutak za razvijanje mladih igrača bez stvaranja gubitničkog mentaliteta. Sezona u kojoj Pelicansi mogu biti i atraktivni i donekle kompetitivni.

Griffin je napravio vraški posao u prvih par mjeseci. Imao je i sreće, ali nju treba znati isprovocirati. Idući zadatak bit će ostati na kolosijeku i znati donositi pravilne odluke koje će za rezultat imati koherentnost i rast momčadi. Medijima su već među interesantnijima u ligi, ali znamo da to nije mjerilo i kako se od toga ne živi. Za njih će govoriti zbivanja na parketu i realizacija potencijala koja bi ih mogla učiniti jedinstvenima.