Hrvatski reprezentativac Ivan Rakitić smatra kako je Argentina favorit za prolazak skupine na Svjetskom prvenstvu 2018. u kojoj su još Hrvatska, Nigerija i Island, no o tome nije razgovarao s klupskim suigračem Lionelom Messijem.

"Skupina je jako komplicirana za prolazak, ne samo zbog Argentine. S Islandom smo igrali puno puta, poznajemo se jako dobro i to će biti teška utakmica. No lijepo je igrati protiv najboljih, borit ćemo se, želimo proći dalje", rekao je 29-godišnji vezni igrač za televiziju beIn Sports.

"Naravno, favorit u skupini je Argentina, ali mi ćemo se boriti. Ja vjerujem kako oni također znaju da će to biti teška utakmica. Niti jedna od četiri ekipe ne može biti jako zadovoljna ždrijebom. S Messijem nisam o tome razgovarao, ali nije niti potrebno", dodao je.

Argentinski se kapetan pak u intervjuu za televiziju TyC kratko osvrnuo na protivnike koji ga čekaju u lipnju.

"Island je jako težak protvinik, dobro je organiziran i fizički je dobar. Hrvatska ti dopušta više igrati, a Nigerija je neregularna", rekao je Messi.

On je u utorak počeo posljednju utakmicu protiv Sportinga iz Lisabona na klupi te odigrao 29 minuta.

"Leo je zadovoljan. Ponekad se mora odmoriti. Najvažnije je da je ovdje s nama. Igrati s njim uvijek je posebno, a kada i igra, 20 ili 25 minuta dovoljno je da potpuno promijeni ritam utakmice i igru. Bitno je da se dobro osjeća i zato ga je potrebno čuvati, odnosno paziti na njega", izjavio je Rakitić.

Barcelona je kao prva momčad u skupini prošla u osminu finala Lige prvaka, a ždrijeb je u ponedjeljak.

"Igrati protiv Basela bilo bi posebno jer sam rođen u Švicarskoj. No tko god da bude protivnik, imat ćemo nekoliko mjeseci za razmišljanje o njemu i pripremiti se za te utakmice osmine finala", rekao je. Rakitić je ponikao u Baselu te igrao ondje do ljeta 2007. kada je prešao u njemački Schalke.

Basel je ušao u osminu finala kao drugoplasirana momčad skupine A iza Manchester Uniteda. U skupini su bili i moskovski CSKA i Benfica.

Barcelona je u skupini D završila na prvom mjestu sa 14 bodova, Juventus je prošao dalje s 11 bodova, dok je Sporting osvojio 7 bodova, a Olympiakos jedan bod.

"Uživali smo na terenu i zaslužili pobjedu", rekao je Rakitić o posljednjem trijumfu od 2:0 nad Sportingom. "Ovdje ne postoji ni plan A niti plan B, bitno je da tko god uđe, odigra dobro i da iskoristi priliku", napomenuo je.

Od četiri španjolska predstavnika dalje su prošli Barcelona, Real Madrid i Sevilla, a ispao je Atletico Madrid.

"Imam ja dovoljno svojih briga, no šteta. To pokazuje da nema laganih utakmica u Ligi prvaka. Potrebno je stalno igrati na maksimumu i davati 100 posto od sebe", rekao je o madridskom klubu koji je dva puta remizirao s Qarabagom.

Barcelona je ove sezone neporažena u Ligi prvaka i prvenstvu. U nedjelju igra protiv Villarreala, šestoplasirane momčadi prvenstva.

"Nalazimo se usred jedne pozitivne serije i sada samo moramo nastaviti ovako", rekao je. Posljednjih se dana nagađa o odlasku 33-godišnjeg defenzivnog Javiera Mascherana. Argentinski reprezentativac je u Barceloni od 2010. godine.

"Nismo razgovarali s njim. Naporno trenira pa je uvijek na visokoj razini. Nadam se da će ostati ovdje još dugo vremena. Važan nam je i kao igrač i kao osoba", zaključio je Rakitić.