Posljednji put mlada hrvatska vrsta je nastupila na europskom prvenstvu 2004. u Njemačkoj kada ekipa koju su predvodili Darijo Srna, Niko Kranjčar i Eduardo da Silva nije prošla skupinu. Na europskoj smotri Hrvatska je nastupila i 2000. u Slovačkoj, ali niti tada nije prošla skupinu. Momčad koju su predvodili Stipe Pletikosa, Igor Tudor, Jurica Vranješ... je bila četvrta u skupini.

U dosadašnja dva nastupa na europskim smotrama mladi Vatreni nemaju niti jednu pobjedu, dvije utakmice su odigrali neodlučeno, a četiri puta su poraženi uz negativnu razliku pogodaka 7-11.

Ovoga puta hrvatska vrsta odlazi na EP s velikim ambicijama. Glavi cilj naše mlade vrste je plasman na Olimpijske igre u Tokiju 2020. godine, što nije uspjelo niti jednoj nogometnoj generaciji. Vizu za Japan automatski donosi polufinale.

"Uspjeh je i sam plasman na Europsko prvenstvo, ali naravno da nećemo ostati zadovoljni time, motivirani smo napraviti nešto više. Talenta imamo, kao i odgovornosti, kompaktnosti, homogenosti i discipline za dobar rezultat. Ova generacija zajedno diše, a vodilja nam je nastup seniora u Rusiji prošlog ljeta", kazao je hrvatski izbornik Nenad Gračan.

"Razgovaralo se i o mogućem plasmanu na Olimpijske igre, svima bi nam to bilo na veliko zadovoljstvo, a posebno meni da tamo odem i kao trener. Treba se nadati, možda se i ostvari. To je sport", poručio je hrvatski strateg.

Na EP-u će nastupiti 12 reprezentacija podijeljenih u tri skupine po četiri ekipe. Hrvatska je u skupini C zajedno s Francuskom, Engleskom i Rumunjskom. U skupini A su Italija, Španjolska, Poljska i Belgija, a u skupini B Njemačka, Danska, Srbija i Austrija.

Plasman u polufinale izborit će tri pobjednika skupina, te najbolja drugoplasirana reprezentacija. U slučaju da Engleska izbori polufinale ona neće putovati na OI jer nema pravo samostalnog nastupa. Tada bi se za posljednju kartu za Tokijo borile druga i treća najuspješnija drugoplasirana ekipa iz tri skupine.

Hrvatska će sve tri utakmice iz skupine igrati u San Marinu, a turnir otvara 18. lipnja protiv Rumunjske. Tri dana kasnije je dvoboj protiv Francuske, a u zadnjem kolu 24. lipnja slijedi ogled protiv Engleske.

"Često se nekoga podcijeni, ali Rumunjska je izbacila Portugal i dolazi s petoricom A-reprezentativaca. Neće biti jednostavno, ali pokušat ćemo pobijediti. Siguran sam da ni naši suparnici nisu pretjerano sretni susretom s nama. Turnir je zahtjevan, igra se svaki treći dan i neće biti prilike za mnogo odmora", dodao je Gračan.

Naslov europskog prvaka brane Nijemci koji su 2017. u finalu porazili Španjolsku sa 1-0. Rekorderi su Talijani s pet naslova prvaka, dok su Španjolci četiri puta bili najbolji.

Raspored odigravanja utakmica Europskog U-21 prvenstva:

SKUPINA A (Italija, Španjolska, Poljska, Belgija)

1. kolo - 16. lipnja
18.30 Poljska - Belgija (Reggio Emilia)
21.00 Italija - Španjolska (Bologna)

2. kolo - 19. lipnja:
18:30 Španjolska - Belgija (Reggio Emilia)
21:00 Italija - Poljska (Bologna)

3. kolo - 22. lipnja:
21:00 Belgija - Italija (Reggio Emilia)
21:00 Španjolska - Poljska (Bologna)

SKUPINA B (Njemačka, Danska, Srbija, Austrija)

1. kolo - 17. lipnja
18:30 Srbija - Austrija (Trst)
21:00 Njemačka - Danska (Udine)

2. kolo - 20. lipnja
18:30 Danska - Austrija (Udine)
21:00 Njemačka - Srbija (Trist)

3. kolo - 23. lipnja:
21:00 Austrija - Njemačka (Udine)
21:00 Danska - Srbija (Trst)

SKUPINA C (Engleska, Francuska, Hrvatska, Rumunjska)

1. kolo - 18. lipnja
18:30 Rumunjska - HRVATSKA (Serravalle)
21:00 Engleska - Francuska (Cesena)

2. kolo - 21. lipnja:
18:30 Engleska - Rumunjska (Cesena)
21:00 Francuska - HRVATSKA (Serravalle)

3. kolo - 24. lipnja:
21:00 HRVATSKA - Engleska (Serravalle)
21:00 Francuska - Rumunjska (Cesena)

POLUFINALE - 27. lipnja

18:00 A1 - drugoplasirani B/C ili C1 (Bologna)

21:00 B1 - A2 ili C1

Olimpijski play-off

27. lipnja: druga i treća najuspješnija drugoplasirana ekipa iz tri skupine

FINALE - 30. lipnja

20:45 - Udine