Devet sezona Phoenix Sunsi nisu bili u doigravanju. Još od kada su u svlačionici sjedili Steve Nash, Grant Hill i Amar'e Stoudemire. Puno je to za nekad vrlo atraktivnu i popularnu momčad iz Arizone. Povrh toga, prošlu sezonu su završili kao daleko najgora momčad Zapada (sa samo 19 pobjeda u 82 utakmice). I to možda ne bi bio toliki problem da već treću godinu zaredom nisu u slobodnom padu.

Ove sezone Phoenix će biti nešto praćeniji u Hrvatskoj, prvenstveno zbog hrvatskog reprezentativac Darija Šarića, ali to ne znači da će se i puno više gledati. Ovisno o rezultatima i prikazanoj igri, o čemu će odlučivati novi režim, s Jamesom Jonesom u ulozi generalnog menadžera, Jeffom Bowerom kao predsjednikom košarkaških operacija i Montyjem Williamsom kao glavnim trenerom.

Osnovna stvar koju će trebati odrediti je pitanje košarkaške filozofije. Sunsi su godinama imali prepoznatljivi stil koji se s vremenom potpuno zagubio. Jasno kako nije bilo realno očekivati istu filozofiju igre nakon Nashovog odlaska i rekonstrukcije koja ih je dočekala. Međutim, previše sezona je bačeno u vjetar, a pritom se nije puno toga napravilo. Štoviše, prošla sezona je bila druga najgora u klupskoj povijesti. Manje pobjeda (16) ostvareno je samo u sezoni 1968./69.

Može li uspjeti eksperiment?

Ceh za još jednu blijedu godinu platio je bivši trener Igor Kokoškov, koji je najvećih poteškoća imao u komunikaciji s igračima. Njegova filozofija da ne koristi Deandrea Aytona na poziciji krilnog centra nije naišla na simpatije uprave. Umjesto toga, Kokoškov je njegovu igru htio razvijati iz unutra prema van. No to bi se moglo promijeniti.

Jedan od razloga zašto sam krenuo pisati o Sunsima je nedavna izjava GM-a Jonesa kako bi Ayton mogao zaigrati na poziciji ''četvorke'' zajedno s novopridošlim australskim centrom Aronom Baynesom. Moramo priznati da je prvo što sam se upitao - zašto? Kroz glavu mi je prošla misao o Twin Towersima, o sjajnom paru Spursa Timu Duncanu i Davidu Robinsonu s kraja 90-ih. Ali nismo više u 1997., Ayton i Baynes ne mogu s njima u istu rečenicu i košarka izgleda nešto drugačije nego što je tada izgledala.

Ne mislim kako Ayton nije moderan centar koji može razviti igru za tri poena te biti igrač koji nakon skoka može krenuti u dribling i otvoriti pravovremeno dodavanje. No ima još toliko toga na čemu treba raditi, pogotovo u obrani, da nisam siguran hoće li mu ta uloga trenutno pomoći ili više odmoći. Definitivno je znak da Jones ima drugačije poimanje mlade zvijezde od Kokoškova i da želi istaknuti njegovu svestranost.

Pitanje je koliko Ayton može širiti teren i obrambeno odgovoriti na protivničke ''četvorke''. Prošle sezone Ayton nije širio ništa što ima veze s košarkaškim terenom. Šutnuo je tek četiri lopte izvan linije za tri poena i sve četiri promašio, iako je u Arizoni ubacio 12 trica iz 35 pokušaja. No jedno i drugo je daleko od bilo kakvih NBA standarda.

Zašto su uopće dovodio Šarić?

Neki ljudi kritizirali su Kokoškova što je previše gurao Aytona pod koš, ali sudeći samo po njegovoj ulozi ''petice'' na terenu, Aytonova sposobnost da pogodi skok-šut je dobra za centra, ali nije za krilnog centra. Ta uloga se dosta razlikuje. Jedino ako ga Sunsi vide kao ''četvorku'' u reketu ili bliže košu, no tu dolazimo do drugog problema koji se zove ''spacing''.

Teško mi je prihvatiti takvu odluku kad na rosteru postoje znatno bolje opcije za ''stretch'' visokog. Zašto se onda draftirao Cameron Johnson i dovodio Šarić? S time da se potpisao i dvogodišnji ugovor s Frankom Kaminskym, koji kao i Šarić može samo to igrati. Naime, obojica su prespori na nogama da bi branili niska krila, a ne mogu se nositi s kvalitetnijim centrima.

Ako i dođe do takvog scenarija, a moglo bi, to znači da će Baynes dobiti više minuta na ''petici'', a Ayton biti u poziciji da uzima puno više šuteva izvana. Međutim, mijenjanje pozicije igraču ne znači da ga automatski činimo svestranim. U stvari, u ovom slučaju bi moglo stvoriti probleme kad se s druge strane nađe krilni centar koji ima atleticizam i može napadati s perimetra. To bi potpuno moglo razotkriti Aytonove minuse i stvoriti dodatne rupe u obrani.

S druge strane, Šarić je lani u Minnesoti šutirao 38 posto za tricu iz 3,7 pokušaja po utakmici, dok je Kaminsky bio na prosjeku od 36 posto. Kad tome pridodamo i potencijalnu opciju u small-ball petorci s Kellyjem Oubreom, koji je na toj poziciji napredovao kao starter nakon All-stara, zvuči nelogično oduzimati minute svima koji su korisniji od Aytona na ''četvorci''.

Dolazak Rubija mijenja puno toga

Phoenix je okupio zanimljivu mladu jezgru u kombinaciji s nekoliko veterana i trebao bi glavne igrače koristiti u ulogama u kojima se najbolje osjećaju. Proteklih godina smo vidjeli razne eksperimente koji su donijeli samo frustracije i ne bi bilo zgorega pokušati rješavati stvarne probleme u igri. Jedan takav potez je napravljen potpisivanjem Rickyja Rubija, koji bi svojim iskustvom i sjajnom vizijom igre trebao druge oko sebe učiniti boljima.

U novoj sezoni velika pažnja bi se trebala obratiti na obranu. Sunsi su završili 2019. s drugim najgorim defenzivnim rejtingom u ligi. Nije ni napad bio briljantan, ali tu je više potencijala koji uz dobre postavke u napadu može brže rasti. Rubio bi na oba polja trebao donijeti napredak. MVP Svjetskog prvenstva sa sobom donosi obrambenu prisutnost, bolju tranziciju i efikasniju ''pick and roll'' igru.

Rubio je sazrio i napunio se samopouzdanjem koje će mu pomoći da bude vođa momčadi na parketu. Naravno, Booker je prva napadačka opcija, ali napokon ne mora biti prva napadačka opcija od koje se očekuje da i kreira. Taj par mogao bi fantastično funkcionirati. Rubio može odlično kontrolirati ritam i omogućiti Bookeru i Aytonu da dolaze do lakših poena.

Booker će se konačno moći posvetiti onome u čemu je najbolji, a to su poeni. Iako je prošle sezone podigao broj asistencija, dosta je pao u šutu za tri poena (sa solidnih 38 posto na niskih 32 posto). Najgori prosjek u karijeri. No s Rubiom kao dirigentom trebao bi imati više catch-and-shoot situacija i igrati bez lopte. Možda se dogodi i promjena sklopa u obrani, jer Španjolac je predan na toj strani terena.

Šarić se očekuje u prvoj petorci, čeka ga važna sezona

Prema nekim očekivanjima, realna petorka za otvoriti sezonu je Rubio, Booker, Oubre Jr., Šarić, Ayton. S time da se može ići i niskom petorkom u kojoj će Bridges uskočiti na ''trojku'', a Oubre Jr. na četiri. Bivši igrač Wizardsa je nakon All-Stara predvodio ligu po ukradenim loptama (2,1) te bio na prosjeku od 20,2 poena i 5,7 skokova. Sve to ukazuje da Phoenix ima opcija za popuniti visoke pozicije.

Ipak, rani pokazatelji nisu najbolje vijesti za Šarića. Hrvatski košarkaš ne može igrati puno pozicija u NBA-u, a ova sezona će mu biti izrazito važna zbog zadnje godine rookie ugovora. Šarić će se morati nametnuti i izboriti za svoju poziciju, vjerojatno i odigrati ponajbolju sezonu od dolaska u ligu. To znači da će trebati izbjegnuti dizelaški ulazak u sezonu i veći broj utakmica za hvatanje forme. Također, šuterski će trebati držati kontinuitet.

Sunsi ulaze u sezonu s niskim očekivanjima, ali ona se ne smije pretvoriti u još jednu kalvariju i nastavak stvaranja gubitničkog mentaliteta. Ne sa skupinom igrača koja može više. Od prošle sezone ostala su samo šestorica igrača, promijenio se i stručni stožer, a sve to iziskuje vrijeme za prilagodbu i traženje identiteta. Ne uspije li Monty Williams u tome, momčad će teško napraviti iskorak.