Nisam nikad bio neki fan Miami Heata. Štoviše, zadnji put kad sam ih simpatizirao petorka je bila Tim Hardaway, Dan Majerle, Jamal Mashburn, Alonzo Mourning i PJ Brown. No, godinu-dvije prije toga udareni su temelji dolaskom Pata Rileyja, čovjeka koji je vrlo brzo postao alfa i omega momčadi. Uostalom, kroz cijelu karijeru ga krasi iznimna karizma i pojam pobjednika.

Poznat kao košarkaški entuzijast, ali i veliki poklonik mafijaških frizura, Armanijevih odijela i Brucea Springsteena, Riley je ostavljao jak utisak na košarkaškom parketu i izvan njega. Posebno kao odličan motivator i govornik koji jako dobro zna što radi. Prva je sportska ličnost koja je osvojila naslov kao igrač, pomoćni trener, glavni trener, generalni menadžer i predsjednik košarkaških operacija.

Podcijenjen u usporedbama s najvećima

To su stvari kojima ne možete okretati glavu pa čak i ako ga nikad niste voljeli. Previše je dao ovoj igri pa makar za neke bio i na ''mračnoj'' strani. Koliko god jedan Gregg Popovich imao veću popularnost i dobrom djelu ljudi bio draži, isto toliko je Riley ponekad podcijenjen u usporedbama s najvećima.

Vratit ću se na rečenicu s početka teksta. Nisam ga pretjerano volio jer sam gotov uvijek navijao za neku momčad nasuprot njega, a to znači da sam mu više puta morao priznati da je napravio vraški dobar posao. I još uvijek ga radi, vjerojatno top tri košarkaška djelatnika koji su kročili zemljom.

Phil Jackson možda ima više naslova, ali nije ni blizu Rileyju po vođenju i slaganju momčadi iz ureda. Dva naslova kao mastermind iz sjene koji je prepoznao i dao priliku jednom od najkvalitetnijih trenera današnjice. Zapravo, Riley je čovjek koji ima izraziti utjecaj na momčad u kojoj god funkciji bio. A to možemo reći za malo ljudi.

Ono što mu je još nedostajalo je da nas sve oduševi slaganjem momčadi kroz pickove. Doduše, Miami je u posljednje 23 godine imao samo četiri picka u top 10, od čega su dva bila upravo deseti izbor drafta (Caron Butler i Justise Winslow). Druga dvojica su Dwyane Wade i Michael Beasley.

Rileyjeve bebe

Kolosalni uspon započinje s Winslowom 2015. godine. Od tada do danas niti jedan pick Heata ne možemo proglasiti promašajem. Dapače, većina njih se pokazalo starterima ili onima u nastajanju. Winslow je unatoč ozljedama nakon prve sezone veći dio svojih utakmica bio starter, Josh Richardson nakon prve sezone u samo 19 utakmica nije startao, Bam Adebayo je momentalno u All-Star konverzaciji te ima sve što je potrebno da jednog dana postane najbolji obrambeni igrač lige, dok je Tyler Herro u fazi odgajanja s potencijalom dugogodišnjeg startera.

Međutim, Riley i Spoelstra nisu imali samo uspjeha s izborima na draftu, već i biranjem nedraftiranih igrača koji su se iskazali u G-ligi ili na Ljetnoj ligi poput Kendricka Nunna i Duncana Robinsona. Malo je reći kako su obojica iznenađenje, jer ne samo da su dospjeli na roster jedne NBA momčadi, nego su i starteri u playoff ekipi. To je već posao.

No da bi sve to poprimilo obrise ozbiljne momčadi koja može u klinč s elitom, bilo je potrebno dovesti vođu. Nekoga tko će istovremeno biti kompetitivan i graditi pobjednički mentalitet, a Riley već godinama u toj ulozi vidi Jimmyja Butlera, odnosno u post-Lebronovoj i Wadeovoj eri. I napokon ga se dočepao. Iako Butlera zadnjih sezona prati glas rušilačkog faktora.

Stvar je u tome da su Butlerov tvrdoglavi stil i osobnost savršeni za Heat, jer Riley voli tu vrstu košarke. Svi igrači u Miamiju su svjesni da ih se Butler neće plašiti izazvati ako primijeti nešto što mu se ne sviđa. Tako je bilo u Minnesoti i vrlo brzo se pokazalo kako je u momčadi manjak karaktera i nedostatak kvalitetnog vodstva.

U Philadelphiji nije postojao takav problem, ali Butler nije imao odriješene ruke da bude prva opcija na terenu. Unatoč tome što je bio prva solucija Sixersa u pick and rollu i kad je trebalo nekome dati loptu u clutchu, to nije bila njegova momčad. Ne na način gdje on može maksimalno doći do izražaja.

Ličnost koju slušate

Ima još jedan bitan detalj u svemu tome. Nije ista stvar kad ispred vas za vrijeme free agencyja sjedne jedan Pat Riley ili kad razgovarate s Tomom Thibodeauom ili Eltonom Brandom. Težinu koju Riley nosi sa sobom ima samo nekoliko ljudi u svijetu košarke, a takve ljude načelno slušate pa makar imali i Butlerovu osobnost.

Priča ide da se vrijeme njihovog sastanka tijekom ljeta Riley pobrinuo da Butleru osigura vrhunske butelje vina, znajući da je ovaj istinski enofil. Čak mu je i natočio previše pa je Butler morao smirivati Rileyjev entuzijazam, ali naravno da bi se dogovorili i bez toga. To je bio samo popratni sadržaj kojim je predsjednik Heata htio pokazati koliko bi ga volio dovesti. Važnija je bila kvaliteta, koja Butlera nije ostavila ravnodušnim.

Tako je 73-godišnjak, koji se polako trebao početi spremati za mirovinu, izgradio sasvim novu momčad i prije nego je uopće krenuo pošteni pad. Za Rileyja i Spoelstru to je nepoznat pojam. Uostalom, više puta su istaknuli kako ih tankiranje ne zanima. Pa ni kad je petorka bila Goran Dragić, Dion Waiters, Rodney McGruder, Luke Babbitt i Hassan Whiteside.

Ali, nije dugo trebalo čekati da okupe zanimljivu skupinu igrača. Miami je ove sezone u top 10 po ofenzivnom i defenzivnom rejtingu, ali više od svega plijeni pozornost sjajnom momčadskom igrom i Spoelstrinim miksanjem obrana. Ima tu svega, od raznih zona do box-and-onea, ovisno o matchupu. Također, Miami je jako dobar u kontroli defenzivnog skoka (treći u ligi) i efektivnom šutu.

Kako bi rekao jedan moj kolega koji me nedavno nazvao samo radi toga: ''Znaš što? Mislim da ću početi navijati za Miami. Ne znam tko me više iznenađuje u toj ekipi.'' A čovjek je inače ovjekovječeni navijač San Antonio Spursa i dosad od njega nikad nisam čuo tako nešto.

I nije rekao ništa pogrešno, puno ljudi ove sezone gleda na Heat sa simpatijama ili im je među top League pass momčadima. Nije slučajno, čak su i meni ponovno dragi nakon više od 20 godina. Sve Rileyjevom zaslugom. I Spoelstrinom, naravno, ali zna se tko ga je postavio na to mjesto i vjerovao mu svih ovih godina. Već 11. godinu zaredom u istim ulogama i s istom ambicijom – biti pobjednik.