Nakon Kobea Bryanta i Tima Duncana, najvećih igrača svoje generacije, umirovio se i neslomljivi Kevin Garnett. Još jedan kojeg će biti nemoguće nadomjestiti. Njihovim odlaskom zatvorio se i zastor jednog vremena. Dugih niz godina oduševljavali su i utjecali na preporod NBA-a. Stigli su kao klinci koji su morali proći težak put, ali koji su imali od koga učiti i na jednak način oplemeniti i obogatiti svoju ostavštinu.

Kad se jednog dana bude pričalo o Bryantovoj i Duncanovoj eri, neće se moći u istoj rečenici ne spomenuti i Kevina Garnetta. Ne ako ćemo pričati o onima koji su najviše doprinijeli posljednjih 20 godina. Možda nije osvajao kao oni, možda nije toliko popularizirao Minnesotu, ali definitivno je imao veliki utjecaj na igru. Bio je i ostat će jedan od najupečatljivijih, jedinstvenih likova u povijesti lige. Sinonim za borbenost i predanost treningu.

Prvi svoje vrste

Do njegovog dolaska nikad prije nije viđen košarkaš sličan njemu. Ne takve kombinacije atletskih sposobnosti, brzine i svestranosti. Možemo reći da je bio prvi svoje vrste. Danas se nitko više ne čudi kada visoki igrač potegne tricu ili je u stanju pogađati u kontinuitetu nakon pick and popa. Sredinom 90-ih ipak je bilo nešto drugačije. Visoki igrači bili su pretežito mišićavi i teretni, a onda je stigao mršavi i graciozni Garnett.

Izgledao je poput centra, a kretao se poput playmakera. Bio je u stanju driblati, trčati i šutirati, a istovremeno u mogućnosti braniti svih pet pozicija na terenu. Čuvao je igrače od Jordana do O'Neala i bio prvi svoje visine koji je mogao velikom brzinom zatvarati sve od reketa do perimetra. Povijesni prethodnik današnjih ''četvorki'' i ''petica''.

No, Garnett nije bio samo prototip današnjih visokih zvijezda. U briljantnoj karijeri puno je puta rušio granice. Od kada je postao prvi igrač u povijesti koji je došao u NBA direktno iz srednje škole i nagnao druge nakon njega da naprave isto, pa potpisao 126 milijuna dolara vrijedan ugovor (dotad najveći ikad) koji je naišao na podsmijeh diljem lige, do energije i intenziteta s kraja karijere praktično jednake onoj kojom je i kročio u NBA.

Motivator i provokator

Ono što ga je najviše obilježilo bila je nevjerojatna volja i motivacija kojom je pristupao treninzima i utakmica. Tijekom svih ovih godina. Čak je i u smiraj karijere svojom ''nabrijanošću'' fascinirao 10-15 godina mlađe suigrače. Vukao je sve oko sebe, a oni kod kojih je osjetio nedostatak zalaganja ili nonšalanciju, nisu se dobro proveli. Navodno je za vrijeme igranja u Brooklyn Netsima potjerao s treninga jednog suigrača koji se pojavio u dvorani s majicom LeBrona Jamesa.

Imao je svojih momenata i za vrijeme utakmica. Protivničke igrače je znao izluđivati, posebno rookieje, a neke i dovesti do ruba živaca. Znao je ljudima puhati u uho, praviti se da će ih ugristi, glumiti da je pas lajući na njih ili jednostavno raditi sklekove usred utakmice. Kako bi rekao Garnett: ''Ne možete naučiti biti zvijer, to ili imate u sebi ili ne. Ne možete otići u dućan i kupiti šest paketa ''zvijeri''. Ne ide to tako.''

To je bio KG. Kad nije bilo protivnika kojeg bi uzeo na zub, onda bi motivirao sam sebe vičući koliko je dobar. A sve to iz razloga što je bio nepopustljivi natjecatelj. Za njega su utakmice većinom bile kao odlazak u rat. Onaj koji je bio na suprotnoj strani, bio je poput neprijatelja. Zato su nerijetki oni koji su ga okarakterizirali najprljavijim igračem protiv kojeg su igrali.

Ni treneri ponekad nisu ostali pošteđeni. Doca Riversa je jednom prilikom izludio zato što mu je zabranio da trenira kako bi se sačuvao. Garnett to nije dobro primio i smislio je osvetu. Sa strane je oponašao pokrete Leona Powea koji ga je zamijenio u petorci. Do te mjere da je Rivers morao 'zaprijetiti da će otkazati trening cijele momčadi i da će to imati loš učinak na njih'. Mnogima je znao prirediti šou, ali oni koji su bili s njim u istoj momčadi znaju koliko im je značio.

Završio gdje je i počeo

Za kraj se vratio u svoju Minnesotu. Tamo gdje je sve počelo, gdje je krenuo pohod koji je revolucionarizirao ligu. Gdje je zatekao i prvog učitelja Flipa Saundersa, koji je nažalost preminuo prošle godine, ali njegov i Garnettov duh još će dugo lebdjeti NBA parketima. Ako ništa, drugo zbog svih onih koji su rasli gledajući Timberwolvese. I svih koji tek dolaze.

Koliko god se ponekad činio lud, Garnett je bio vođa i motivator kakav se više neće roditi. Ustrajan od početka do kraja, sa smislom za igru na obje strane parketa. Ako hoćete, jedna od najboljih ''četvorki'' u povijesti. Suprotno finesi Tima Duncana, ali gotovo jednako kvalitetan i predan poput njega. Uostalom, ne bi ga gledali dva desetljeća da nije toliko vrijedio. Utakmice bez njega sigurno će biti siromašnije.